美國東部時間下午3點整,從北京首都機場飛往馬薩諸塞州波士頓市的航班準時到達當地的洛根國際機場。三月初的波士頓依然寒冷,涼颼颼的寒風迎面吹來,還夾雜著雨雪,讓每位走出機艙門,踏上空廊橋的乘客都為之倒吸了一口涼氣,以迅雷不及掩耳之勢拉緊衣領,簇擁著走進 " 四季如春 " 的進港大廳。

 
  2016 年2月的兩條新聞——波士頓動力(Boston Dynamics)發布新型 Atlas 機器人和通用電氣(GE)宣布將總部遷往波士頓,讓這座低調內斂的城市重新回到了輿論關注的焦點。61年前,這里的學者率先提出了 " 人工智能 " 的概念,如今人工智能真正成為未來趨勢,而波士頓正是這種未來代表的城市之一。
 
通用電氣 2 月宣布將總部遷往波士頓
 
  了解波士頓的人都知道,這座美國最古老、最具歷史文化價值的城市之一,是來自英國的清教徒移民于1630年創建的,他們所信奉的加爾文主義和《圣經》,經年累月,演變成了如今寶貴的精神財富。
 
  游走在波士頓市中心,難免會產生一種穿越的錯覺,以為回到了當年列克星敦和康科德戰役、邦克山戰役和波士頓圍城戰的現場。有意思的是,這里的街道都是幾個世紀以前規劃下來的,迂回曲折。行走在金融區、政府中心、南波士頓濱水地區或后灣,古老建筑卻又與現代高層建筑混搭出了另一番風味。難得的是,南區歷史地區仍完好保留著美國規模最大的維多利亞時期街區。
 
  這座美國高等教育、醫療保健及投資基金的中心城市的神奇之處在于,歷史與科技可以并駕齊驅。這里眼下正在醞釀一場關乎人類未來的技術變革—人工智能,其科學技術水平正以超乎想象的速度將競爭對手甩在后頭。
 
  大舉發力人工智能
 
  1955 年," 人工智能之父 " 約翰·麥卡錫(John McCarthy)與馬文 ·李 ·閔斯基(Marvin Lee Minsky)在達特矛斯會議上首次提出 " 人工智能 " 概念,波士頓便成為 " 人工智能 " 的誕生地。隨后,兩人在麻省理工學院創立了人工智能研究室,成功讓人工智能成為一門學科,并因在人工智能領域的突出貢獻而獲頒圖靈獎。

約翰 · 麥卡錫(左)和馬文 ·李 ·閔斯基(右)
 
  多年來,麻省理工學院計算機科學和人工智能實驗室(CSAIL)這個全球最大的校園實驗室創造出了無數酷技術。比如去年的機器人科學與系統(RSS)大會上公開的酒保機器人,這一由三個共同工作的機器人組成的系統,能在不可預知的環境中合作,快速精確地完成任務,這是目前絕大多數機器人還不能做到的。再如 3D 打印的硅橡膠機器抓手,不僅可以抓緊大大小小各種物體,并且不會對該物體造成破壞,而且其 " 手指 " 裝有的傳感器,可以通過物體的大小和形狀判斷出物體種類。
 

麻省理工學院計算機中心
 
  但真正把人工智能推到輿論的風口浪尖上的,是波士頓動力(Boston Dynamics)最新發表的 Atlas 人形機器人。
 
  在上月公開的視頻中,升級后的 Atlas 不僅能在積雪覆蓋的樹林里自由行走,還能抬起箱子放到架子上,即使臉朝地被工程師推倒后也能立即站起來,與數月前 DARPA 機器人挑戰賽中,行走緩慢、摔很慘的 Atlas 簡直 " 判若兩人 "。時間回到 Atlas 首次亮相的 2013 年 7 月,時任 DARPA 項目經理吉爾·普拉特(Gill Pratt)這樣形容 Atlas:" 一個 1 歲的孩子幾乎不能走路,1 歲的孩子摔倒了很多次 …… 這就是我們現在處于的狀態。" 在至今 3 年時間不到里,Atlas 竟能取得如此進步,波士頓動力在機器人技術方面的發展的確令人驚訝。
 
波士頓動力生產的 Atlas 智能機器人
 
  升級后的 Atlas 無論外形還是性能都有較大幅度的提升。從外形來看,升級后的 Atlas 更小、更輕、更靈活,身高 5.9 英尺(約合 1.8 米,上一代高 6.2 英尺),體重僅 180 磅(約合 82 公斤,上一代重 345 磅),無需外接電纜,采用獨立電源及液壓驅動系統,無疑更接近人體外形。從配置來看,其借助于四肢和身軀的傳感器維持身體平衡,再加上頭部的激光雷達與立體視覺傳感器幫助導航、避障和估測地勢,顯然已經能夠適應戶外和室內的環境,而且不只是簡單的行走、取物,而是能夠在戶外穿越嚴酷地形,使用手腳攀爬。
 

 
  " 這太令人驚訝!" 加州大學伯克利分校機器人學教授肯·戈德堡(Ken Goldberg)如是說。"Atlas 的運動真的流暢了許多。"Atlas 格外流暢的運動會讓他覺得奇怪,特別是當人們用曲棍球棒戳 Atlas 時。他還表示:" 當機器人遇到具有沖擊力的刺激時,對系統來說響應是非常困難的。"
 
  除了機器人,不可忽視的另一大趨勢是人工智能與生命科學的結合。生命科學一直是波士頓的產業經濟優勢之一,近年更出現了全球生物制藥公司不約而同地向波士頓 / 劍橋地區聚集,和此趨勢相對應的是,波士頓 / 劍橋地區去年被多個媒體或網站評為生物制藥或生命科學領域的冠軍。在這樣的背景下,一批初創型生物科技公司應運而生了。
 
  伯格公司(Berg)是其中的一員。最近有報道稱該公司耗時 6 年,完善并測試了一個人工智能平臺,該平臺有望在短期內解開癌癥的密碼,同時為治療包括帕金森癥在內的部分嚴重疾病提供有價值的信息。
 
  " 在伯格,僅僅是一個組織樣本,我們就建立了超過 14 萬億個數據點。無論是借助人力,還是使用傳統的推理假設模型,要想從所有這些數據中摘取有價值的信息,都是不可能的。所以當我們構建疑問型生物平臺時,我們使用了人工智能來分析所有數據。人工智能可以從病人的生物數據、臨床樣本和人口統計資料中摘取所有的信息,并且可以根據類似性和差異性進行分類和分層,從而幫助我們了解健康細胞和病變細胞之間的差異。" 伯格總裁尼文·納雷因(Niven Narain)說。
 
  顯然,人工智能賦予了人類更多的可能性,讓許多原來的不可能變為了可能,不僅能讓人們從瑣碎的腦力和體力勞動中解放出來,還能幫助他們更好地投入到全新的智力創造中,因此早些年人們對人工智能沒有任何歡迎,直至他們發現,人工智能可能終有一天會取代自己。美國白宮經濟顧問委員會一份最新報告詳細預測,機器人取代時薪低于 20 美元崗位的概率為 83%,取代時薪介于 20 美元至 40 美元之間崗位的概率為 31%,取代時薪超過 40 美元崗位的概率僅為 4%。
 
  除了解放勞動力,人工智能能創造出龐大的經濟價值也是無法忽視的事實。據悉,1993 年至 2007 年,機器人對一國國內生產總值的平均貢獻為 0.37%,相當于同期經濟增長的十分之一。美銀美林去年年底發布的《機器人革命:全球頂尖機器人和人工智能盤點》報告則顯示,機器人的全球年度銷量在 2014 年觸及 107 億美元的紀錄,預期未來五年內,全球的機器人和人工智能市場價值將會從 280 億美元增長至逾 1500 億美元。
 
  深耕細耘教育事業
 
  作為全美人口受教育程度最高的城市,波士頓素來享有 " 美國雅典 " 的美譽。據統計,波士頓大都會區(包括薩??丝h的全部和劍橋、昆西、牛頓、薩默維爾、里維爾和切爾西等小鎮)擁有 100 多所大學,超過 25 萬名大學生在此接受教育。而在這些大學中,最著名的莫過于與波士頓隔河相望的哈佛大學和麻省理工學院。
 
  坐落于劍橋市的哈佛大學是迄今為止全美歷史最悠久的高等學府,擁有北美最古老的校董委員會和全美最古老的圖書館系統,這同時也是全球最具規模的私立及大學圖書館系統。作為常春藤盟校成員,這座 " 美國政府的思想庫 " 自美國獨立戰爭以來便培養了大量革命先驅,先后培養了 8 位美國總統、150 多位諾貝爾獎得主、30 位普利策獎得主、335 位羅德學者和 60 多位富豪企業家。
 
  成立于 1861 年的麻省理工學院論歷史雖然不及哈佛大學,但其出現卻響應了美國當時與日俱增的一大需求——工業化。這所私立研究型大學采用歐洲理工大學的模式辦學,自創辦以來一直專注研究各類前沿科技,先后培養了 84 位諾貝爾獎得主、52 位國家科學獎章獲獎者、45 位羅德學者、38 名麥克阿瑟獎得主和 2 名菲爾茲獎獲獎者。如今這里科研氣氛依然濃厚,卻多了份個性張揚的創業文化。有資料顯示,麻省理工校友創造的經濟價值,足以讓它成為全球第十一大經濟體。
 
麻省理工學院大型計算機研究室
 
  成功的辦學定然少不了充沛的資金,美國私立學校 " 富可敵國 ",背后必然與企業有著 " 剪不斷,理還亂 " 的關系。公開募集資金、操作專業化、注重經營與校友的長期關系等,都是美國高校持續獲得捐贈的法寶。據全美學院和大學商務官協會(NACUBO)與非營利性組織 Commonfund Institute 最新發布的捐贈基金研究報告顯示,在十所獲得最多捐贈的美國大學中,哈佛大學與麻省理工學院占了兩個名額。2015 年,哈佛大學捐贈基金的價值較前一年增加了 5.6 億美元,達到了 364.4 億美元。換個角度來看,根據國際貨幣基金組織 2014 年的數據,哈佛大學的捐贈基金比近 100 個國家的國內生產總值(GDP)還要高。麻省理工學院的捐贈基金則增加了 10.4 億美元,達到 134.7 億美元。
 
  說大學是影響波士頓乃至整個波士頓大都會區的經濟的主要因素可一點都不為過,為了吸納這些優秀人才,不少企業都創立于此或將總部設在這里,比如全球知名投資管理公司富達投資(Fidelity)、寶潔旗下剃須刀公司吉列(Gillette)、半導體測試設備供應商泰瑞達(Teradyne)和 " 慢跑鞋之王 " 新百倫(New Balance)。
 
  最新加入的成員是通用電氣(GE)。2 月中旬,這家擁有 124 年歷史的飛機發動機、機車、動力渦輪機和家用電器制造商宣布將把全球總部從康涅狄格州費爾菲爾德市遷往波士頓赫赫有名的 128 公路,以吸引這座城市中的科技人才,發展數碼業務能力。該公司 CEO 杰夫·伊梅爾特(Jeffrey Immelt)在聲明中稱:" 我們希望成為數碼和工業領域的領導者 …… 馬薩諸塞州用于研發的支出比世界上任意一個地區都要多,波士頓吸引了大量科技人才。"
 
  此外,當地政府在招商引資上不遺余力,頒布各種利好政策,也是促使企業在此 " 安家立業 " 的因素之一。據了解,通用電氣此次總部搬遷,將能從馬薩諸塞州政府獲得多達 1.2 億美元的補助、從波士頓政府獲得 2500 萬美元的地產稅優惠、100 萬美元的勞工培訓補助、500 萬美元的用于與研究機構及大學間培養關系的補助等 " 獎勵 "。
 
  優渥的教育資源、強大的師資力量、優秀的人才儲備注定波士頓一定會走在時代的前沿,近年的熱門話題——人工智能,發源于此、騰飛于此不無道理?,F在,人們將迎來人工智能時代。眼下,全球科技巨頭都在開始提速人工智能技術研發,搶占這一制高點,畢竟誰能把握住人工智能這個良機,誰就可能在未來 30 年成為全球科技的先鋒。而對波士頓來說,這些年 128 公路被同為美國最成功高科技園區的硅谷搶去了不少風頭,近來終于借人工智能扳回一城。至于未來,期待當地的技術宅為我們創造出更多驚喜!
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